Rythme photo

L’histoire des machines à tambour

En dehors du monde de la synthèse, l’incorporation de boîtes à rythmes aux côtés de séquenceurs et de synthétiseurs a été un élément fondamental de la configuration en direct de nombreux artistes, ainsi qu’un élément de studio, même à l’ère du numérique. Nous nous penchons sur l’histoire et l’évolution de l’humble boîte à rythmes et apprenons comment elle est devenue une telle machine.

Les boîtes à rythmes ont toujours occupé leur propre place dans l’histoire de la synthèse sonore et
de la musique, avec les pieds dans le camp de la synthèse et du séquençage. Ils sont souvent perçus comme une menace pour les “vrais” musiciens et comme un outil créatif à exploiter par les musiciens. Il peut donc être surprenant d’apprendre qu’une boîte à rythmes en état de marche est antérieure de près de 700 ans au développement de la batterie moderne !

Dans son “Livre de la connaissance des dispositifs mécaniques ingénieux”, écrit en 1206 dans la Turquie actuelle, l’ingénieur Ismail al-Jazari a décrit un dispositif composé de quatre musiciens automates, dont deux étaient des batteurs dont les rythmes et les motifs pouvaient être programmés en déplaçant des chevilles à l’intérieur du mécanisme. Cet appareil a finalement été construit et utilisé pour divertir les invités du sultan lors de fêtes.

Mais pour trouver la première boîte à rythmes électronique, il faut remonter à 1931, lorsque le pionnier du son électronique Léon Theremin, en collaboration avec le théoricien de la musique Henry Cowell, a produit le Rhythmicon, alias le Polyrythmophone (de grands noms, hein ?!). Cet étrange conglomérat de valves et de technologie radio utilisait les principes de la série harmonique pour générer des rythmes en réponse à la pression de l’utilisateur sur une ou plusieurs des 17 touches de l’appareil.

Mais contrairement à l’autre invention éponyme de Theremin, le Rhythmicon n’a jamais connu de succès et n’a été fabriqué qu’à trois reprises, dont deux sont toujours opérationnelles, mais enfermées comme des pièces de musée inestimables.

Différentes approches de la création de rythmes et de temps ont été essayées au cours des décennies suivantes et elles ont toujours été commercialisées comme des ajouts aux orgues domestiques plutôt que comme des outils pour les musiciens professionnels et les studios.

Ces machines à rythmes utilisaient souvent la solution mécanique consistant à faire tourner des disques dans lesquels des trous étaient découpés afin de créer des motifs rythmiques : la lumière qui brillait d’un côté du disque était détectée par des photorécepteurs de l’autre côté lorsque les trous passaient, créant ainsi des motifs rythmiques répétables dont le tempo pouvait être ajusté en ajustant la vitesse de rotation du disque. Ils remplissaient un rôle pour les chants familiaux et pour fournir un peu de soutien rythmique aux petits solistes, mais ils n’étaient pas ce que l’on pourrait appeler aujourd’hui une boîte à rythmes.

Le rythme d’un tambour différent

En 1972, EKO a lancé le ComputeRhythm, l’une des – sinon “la” – premières boîtes à rythmes entièrement programmables. L’appareil était doté d’une matrice de boutons poussoirs disposés en grille 16×6 permettant de programmer des rythmes, ce qui a servi de modèle aux boîtes à rythmes et aux séquenceurs de rythmes pendant des décennies. ComputeRhythm utilisait également un circuit soustractif analogique classique pour générer ses sons de batterie, – des rafales de bruit blanc, rose ou brun pour les caisses claires et les cymbales, des ondes sinusoïdales et carrées pour les batteries, etc.

À la fin de la décennie, Roland est entré dans la bataille des boîtes à rythmes avec le CompuRhythm CR-78. Bien qu’elle repose toujours sur la synthèse soustractive pour la génération de sons et qu’elle ne soit pas entièrement programmable, la CR-78 a néanmoins constitué une étape importante puisqu’elle a été la première boîte à rythmes à être contrôlée par un microprocesseur numérique. Non seulement cela a permis d’augmenter considérablement le nombre de motifs préréglés pouvant être inclus dans l’appareil, mais cela a également jeté les bases de l’essor non pas d’une mais de deux légendes de la musique moderne…

Brûleur lent

Lors de sa première apparition en 1980, le Roland TR-808 n’a pas reçu un accueil chaleureux. Sa capacité à stocker des motifs programmés par l’utilisateur et à les séquencer en morceaux complets était excellente, mais le son était considéré comme correct au mieux – presque entièrement, mais pas complètement, contrairement à une vraie batterie.

La 808 analogique avait atterri dans un monde qui passait rapidement au numérique et a immédiatement été confrontée à la première boîte à rythmes au monde basée sur des échantillons, la Linn LM-1, qui a elle-même été suivie par toute une série de machines toujours plus performantes d’Oberheim, E-Mu, Yamaha et autres.

Dans ce contexte, il n’est guère surprenant que la 808 ait été un échec commercial et que Roland ait arrêté la production en 1984 lorsque les semi-conducteurs utilisés dans la 808 sont devenus indisponibles. De même, la TR-909 de Roland, sortie en 1983 et première boîte à rythmes Roland à être équipée de ports MIDI, utilisait également un générateur de sons analogique et a également connu un certain échec, étant arrêtée après seulement deux ans de production.

Les 808 et 909, très malmenées et méconnues, ont traîné sur le marché de l’occasion, changeant de mains pour très peu d’argent alors que les gens se tournaient (du moins le pensaient-ils) vers les dernières machines à base de samples. Ces appareils ont ainsi été confiés à des producteurs clandestins qui forgeaient de nouveaux styles et genres de musique électronique. Les 808 et 909 sont devenus une composante intrinsèque et définitive de ces nouveaux sons. Lorsque ces genres ont commencé à se répandre, le marché des anciens 808 et 909 a explosé, les appareils changeant de mains pour des milliers de livres et chaque bibliothèque d’échantillons digne de ce nom contenait des centaines d’échantillons de 808 et 909.

Machines à échantillons

Au moment où les 808 et 909 jouissaient de leur popularité tardive, les boîtes à rythmes à base de samples utilisant des sons de batterie préchargés se multipliaient et se sophistiquaient. Comme nous l’avons déjà mentionné, cette sorte de boîte à rythmes a été lancée par la Linn LM-1, sortie la même année que la 808.

Le concepteur Roger Linn a rapidement suivi en 1982 avec le LinnDrum, avant de se lancer dans le développement du Linn 9000, un séquenceur et un échantillonneur combinés intégrés dans un boîtier de type boîte à rythmes orné de pads de déclenchement et de contrôleurs. Malheureusement, le système d’exploitation original de la 9000 était défectueux et truffé de bogues et malgré les tentatives de Linn de réécrire et d’optimiser le code, la réputation de manque de fiabilité de la machine a été scellée. Son échec a contribué à la disparition de Linn Electronics en 1986.

Mais Roger Linn n’a pas été vaincu et a entamé une collaboration avec Akai qui lui a permis de se concentrer sur l’ingénierie et la conception, tout en laissant Akai s’occuper de la fabrication et du marketing. Le fruit de cette collaboration a été le MPC60, lancé en 1988 et qui a fait date. À bien des égards, la Linn 9000 perfectionnée, la banque de 16 pads tactiles de la MPC, la portabilité, l’interface de contrôle simple et les résultats immédiats en ont fait un succès instantané.

L’une des choses qui ont rendu la MPC si populaire est qu’elle était parfaite pour échantillonner et séquencer des boucles et des tubes enregistrés à partir de vieilles boîtes à rythmes comme les 808 et 909, et les mélanger avec des voix et d’autres échantillons. Cela a créé une sorte de cercle vertueux entre ces vieilles boîtes à rythmes, la musique qui y était produite et la MPC elle-même ; cela a cimenté la place de la MPC en tant qu’outil de production de certaines branches de la musique contemporaine.

Cette interdépendance est si forte que la série MPC a survécu à l’avènement de l’ère de la DAW, qui a généralement eu pour conséquence de réduire considérablement le marché des boîtes à rythmes et des échantillonneurs. La MPC X d’Akai est, entre autres, la boîte à rythmes la plus avancée jamais fabriquée.